Jornaleros mexicanos en Washington recurren a huelga y sindicalismo para enfrentar la Covid-19

Treinta y cuatro trabajadores en el cobertizo de empaque de manzanas que desencadenaron una ola de huelgas (6) en el centro del estado de Washington, Estados Unidos, volvieron a trabajar ayer lunes con un acuerdo escrito que reconoce a su comité de trabajadores: Trabajadores Unidos por la Justicia.

David Bacon* / LaborNotes

Ensenada, B.C., 2 de junio 2020.- De los 115 trabajadores de Allan Brothers que abandonaron el paro el 7 de mayo, l34 permanecieron en paro durante 22 días completos, durante los cuales cientos de otros trabajadores hicieron huelga en seis cobertizos adicionales en el área: Matson Fruit, Jack Frost Fruit, Monson Fruit, Columbia Reach y Madden Fruit.

Según Agustín López, un líder del movimiento que ha trabajado en el valle desde mediados de la década de 1980, «lo más importante para nosotros es que la empresa reconoce a nuestro comité como el representante de todos los trabajadores. Según el acuerdo, continuaremos negociando aumentos salariales, mejores condiciones laborales y protección de la salud. El acuerdo significa que se respetan nuestros derechos como trabajadores».

La ola de huelga del cobertizo fue provocada por el impacto del coronavirus en los cientos de personas que trabajan clasificando frutas en las enormes empacadoras del valle de Yakima. Si bien sus números son más pequeños que la enorme fuerza laboral de miles que cosechan la fruta en el verano y el otoño, la fuerza laboral del cobertizo ocupa un lugar estratégico en este sistema de producción agrícola.

El virus se ha extendido más ampliamente aquí que en cualquier otro condado en la costa del Pacífico, con una tasa de infección de aproximadamente 500 por 100,000 habitantes. Hasta el 1 de junio, el condado de Yakima tenía 3,891 casos de COVID-19 y 90 muertes. El 24 por ciento de las personas examinadas han sido infectadas y el sistema hospitalario local está en capacidad con pocas camas disponibles.

ENTREGA AL CAPITOLIO

Cuando los productores demostraron ser recalcitrantes a pesar de la presión, los trabajadores aumentaron al ir al capitolio estatal en Olympia el 26 de mayo. Allí entregaron 200 quejas contra Allan Brothers al Departamento de Trabajo e Industrias, y realizaron una ruidosa manifestación frente a la casa del gobernador demócrata Jay Inslee.

«Las compañías pensaron que podrían contener esto», explicó Franks, «pero les presionó mucho y convirtió la huelga en un problema a nivel estatal».

Una trabajadora, Julietta Pulido Montejano, de Columbia Reach Pack, dijo a los funcionarios estatales, tras revelar que 31 trabajadores de Columbia Reach Pack han dado positivo por el virus: «Estamos en huelga exigiendo protecciones de COVID 19. Queremos que la empresa respete el distanciamiento social y nos brinde máscaras diarias. Queremos poder cuidarnos para que podamos volver con nuestras familias y no enfermarlas».

EMPRESAS EMPIEZAN A ACORDAR

El 22 de mayo, las compañías comenzaron a buscar un acuerdo cuando el propietario de Monson Fruit firmó un reconocimiento por escrito del comité de trabajadores, proporcionando mejores protecciones de salud contra el virus y un dólar por hora en pago de riesgos. Los trabajadores allí volvieron al trabajo. Los trabajadores también volvieron a Jack Frost Co. con la promesa de un aumento que aún no han recibido, pero sin un acuerdo por escrito.

En Matson Fruit, el comité de trabajadores recibió un acuerdo por escrito, «pero cuando lo vieron crear un sindicato de la compañía», dijo Franks, «lo rechazaron y todavía están en huelga y hablando». En Columbia Reach Pack, la empresa parece no estar dispuesta a negociar, los trabajadores cobran y más de 50 siguen en huelga.

En Allan Brothers, mientras se firmó el acuerdo y los trabajadores volvieron a trabajar, los miembros del comité reconocen que el conflicto realmente no ha terminado. «Nuestra lucha continúa», dijo una miembro del comité, Romina Medina. «Pero este acuerdo muestra que aún podemos conseguir logros importantes después de 22 días sin trabajar, sin dinero y sin intimidación permanente, porque no nos rendimos».

En Allan Brothers, el comité de Trabajadores Unidos por la Justicia aceptó el aumento salarial de un dólar por hora ofrecido por la compañía, y que había sido aceptado en Monson Fruit. Ese aumento vence a fines de julio, cuando la compañía acordó negociar los salarios. Agustín López dijo: «Estamos seguros de que alcanzaremos todas nuestras demandas, porque entonces volveremos con fuerza a la mesa de negociaciones».

Torres cree que los trabajadores aprendieron lo suficiente sobre la acción colectiva como para estar preparados para luchar cuando llegue el día.

«Tuvo un gran impacto en ellos ya que era la primera vez que hacían algo así. Están construyendo una base y aprendiendo a organizar acciones colectivas para luchar dentro del lugar de trabajo».

Gutiérrez dice que ganar protecciones de salud dentro de los cobertizos es una victoria crítica, dados los peligros del coronavirus: «Se han hecho progresos en todos los almacenes con saneamiento y seguridad. Eso ya es una victoria para cada huelga».

TOMANDO EL CONSEJO DE LA CIUDAD

Las huelgas son en parte producto de los cambios políticos que arrasan el centro de Washington. Gutiérrez se postuló en una lista de candidatos progresistas que obtuvieron una mayoría en el Concejo Municipal de Yakima en 2015. Ella ganó el 84 por ciento de los votos y se convirtió en la primera latina elegida en el cuerpo.

Esa elección, a su vez, fue el resultado de una demanda de derechos de voto que revocó el antiguo sistema electoral de toda la ciudad de Yakima y puso fin a décadas de control de los productores.

Sin embargo, los trabajadores del cobertizo de manzanas aún enfrentan una industria antisindical arraigada. Sus jugadores más importantes, Stemilt Fruit Co. y Zirkle Fruit Co., traen a Washington a miles de trabajadores invitados en el formato H-2A cada año para la cosecha de manzanas a fines del verano y el otoño. Tienen una larga historia de lucha contra los sindicatos y dominan las políticas laborales agrícolas del gobierno estatal, incluso en las administraciones demócratas.

La antigua organizadora de trabajadores agrícolas Rosalinda Guillén, directora ejecutiva de la organización Comunidad a Comunidad, advierte: «Este país obtiene su suministro de alimentos a espaldas de las personas que estas compañías consideran prescindibles. Eso no ha cambiado en absoluto”.

*Fotoperiodista reconocido con varios prestigiosos galardones. David Bacon ha sido durante más de veinte años sindicalista. Durante las últimas dos décadas ha sido reportero y fotógrafo documental con proyección internacional. Es editor asociado de Pacific News Service y escribe para TruthOut, The Nation, The American Prospect, The Progressive, y el San Francisco Chronicle, entre otras publicaciones. Comentarista habitual de diversos medios de comunicación.